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La Guardia Varangiana: le scorte vichinghe dell’Imperatore dell’Impero Bizantino

Oggi affrontiamo una delle imprese più sorprendenti dei Vichinghi: la  Guardia Varangiana . Un’unità militare d’élite che ha protetto l’imperatore dell’Impero Bizantino e ha difeso Costantinopoli per secoli.

Alcune saghe ci parlano di questi Varangiani o Vichinghi svedesi che trovarono la loro fortuna nell’impero più ricco e potente del loro tempo.

Chi erano i Varangiani?

I Varangiani o Russi erano Vichinghi dalla Svezia che si stavano espandendo verso la steppa russa. Prima si dedicavano al commercio di pellicce e schiavi, alla pirateria e al mestiere di mercenario. Successivamente dominarono le tribù locali e fondarono le loro città. Navigando su fiumi e laghi arrivarono a prendere contatto con la capitale dell’impero bizantino nel Mediterraneo orientale.

Sebbene inizialmente commerciassero con Costantinopla, presto scoppiarono con i Bizantini. Nell’860, questi vichinghi svedesi assediarono la città. Questo attacco a una delle città più ricche del mondo non ebbe successo, eppure i Varangiani causarono un grande impatto per la loro ferocia e crudeltà.

La parola ‘varego’ deriva dall’antico norreno  væringi , una combinazione di vár (‘promessa’) e gengi (‘compagno’); cioè, qualcosa come “partner giurato”.

Storia della Guardia Varega

Come si è formata la Guardia Varega?

Sorprendentemente, le loro prestazioni militari e la brutalità esibite durante la devastazione di Costantinopoli indussero l’Impero bizantino ad assumere i Varangiani come mercenari. Così, circa 400 vichinghi parteciparono a una spedizione nella penisola italiana e circa 700 a un’altra a Creta. Nel tempo il buon andamento di questi nordici a sostegno delle truppe bizantine portò al passo successivo: la formazione della Guardia Varangiana.

Nel 988, varie rivolte locali costrinsero l’imperatore Basilio II a chiedere aiuto al principe Vladimir di Kiev. L’impero bizantino ricevette 6.000 Rus e in cambio Vladimir si convertì al cristianesimo ortodosso e sposò la principessa Anna, sorella di Basilio II. Rimosse le minacce, questi soldati norreni divennero la Guardia Varangiana, un corpo d’élite per proteggere l’imperatore.

Le guardie varangiane erano note non solo per la loro ferocia, ma anche per la loro lealtà. Giurarono fedeltà a Costantinopoli, non a un imperatore specifico, e raramente commisero tradimento in un contesto in cui la nobiltà locale cospirava continuamente per rovesciare l’attuale imperatore.

Mappa dell

Mappa dell’impero bizantino al tempo di Basilio II.

Evoluzione della Guardia Varega

Dalla fine del X secolo, numerosi norvegesi si unirono a Costantinopoli per unirsi alla Guardia Varangiana per l’oro e la fama. L’imperatore diede loro uno stipendio molto generoso, parte del bottino di guerra e le migliori armi disponibili. Ed è che i Varangiani non solo dovevano essere preparati a partecipare al combattimento. Tra i suoi usi c’era anche quello di fare una grande impressione con il suo aspetto fisico e le ricche armi sia ai sudditi che agli stranieri.

Guadagnarono così tanti soldi che alcuni nobili e principi vichinghi viaggiarono per migliaia di miglia per essere assunti al servizio dell’imperatore . Il più noto di loro, Harald III di Norvegia. Dopo aver accumulato una grande fortuna, tornarono in patria con molto oro e prestigio. E questo ha avuto naturalmente un effetto a catena sui giovani scandinavi.

Naturalmente, anche il comportamento dei Varangiani fu scandaloso. Le cronache dell’epoca registrano continue ubriachezze nelle osterie nonché frequenti visite ai bordelli e all’ippodromo. Le lingue malvagie chiamavano la Guardia Varangiana gli “otri dell’imperatore”.

Le Valchirie, le Elettori degli Eroi

Graffiti vichinghi Hagia Sofia

Uno dei graffiti o iscrizioni runiche sull’antica Hagia Sophia a Istanbul. Si può leggere un nome proprio, “Halfdan”.

La fine della Guardia Varega

Fino al XIII secolo, tra i 5.000 e i 6.000 soldati formavano la Guardia Varega. Sebbene nei primi tempi fossero praticamente tutti nordici, con il passare del tempo le loro truppe si rinnovarono anche con mercenari anglosassoni. Le truppe normanne di Guglielmo il Conquistatore presero il controllo dell’Inghilterra, costringendo molti anglosassoni a cercare la vita all’estero.

Questa unità d’élite ha combattuto contro l’avanzata turca e persino contro un esercito cristiano nella quarta crociata. I Variaghi difesero eroicamente le mura di Costantinopla dal luglio 1203 all’aprile 1204, respingendo i crociati in inferiorità numerica in un esasperante contesto di intrighi di palazzo.

Quando alla fine la città soccombette, la barbarie della crociata lasciò l’impero bizantino martoriato per sempre. La sua economia non gli permetteva più di mantenere un’unità d’élite così costosa, quindi la Guardia Varega non fu mai più la stessa nel numero di truppe. L’ultima apparizione di questa unità su un campo di battaglia avvenne a Pelagonia nel 1261.

Ci sono menzioni molto successive di anglosassoni e nordici che facevano parte della guardia di palazzo. E c’è anche la possibilità che questa Guardia Varangiana riformata sia esistita fino alla caduta finale di Costantinopoli nelle mani degli Ottomani nel 1453.

Com’era la Guardia Varega

Doveri della Guardia Varegaga

I Varanghi al servizio dell’Impero Bizantino avevano quattro funzioni principali:

  • Autodifesa dell’imperatore . Erano la scorta ufficiale dell’imperatore e lo accompagnavano in cerimonie pubbliche e campagne fuori dalla capitale.
  • Difesa della città di Costantinopoli , sia contro i nemici esterni che per il mantenimento dell’ordine interno. Sorvegliavano i punti più importanti della città e fungevano da polizia segreta, intimidendo, torturando ed eliminando i nemici politici dell’imperatore.
  • Un’unità di fanteria pesante d’élite . Sono intervenuti nelle battaglie nei momenti critici, mostrando eccezionale ferocia e coraggio. La sua ultima battaglia fu quella di Pelagonia nel 1259.
  • Fai una buona impressione . I Varangiani furono una dimostrazione di forza agli occhi dei diplomatici stranieri e degli stessi sudditi bizantini.

Organizzazione della Guardia di Varega

I membri di questa guardia del corpo erano guidati da un akolouthos (“accolito”). Questo comandante accompagnava permanentemente l’imperatore, in piedi dietro di lui sul trono, cerimonie, ecc.

Armamento della Guardia Varangiana

Le fonti su questo punto sono scarse, ma ovviamente la dotazione di questa unità si è evoluta nel corso dei secoli. All’inizio, i Variaghi provenienti dalla Rus di Kiev sarebbero arrivati ​​armati di asce e scudi rotondi, lasciando elmi e spade alla portata dei più ricchi. Essendo al servizio dell’imperatore, probabilmente si vestirebbero alla maniera bizantina e in modo più uniforme.

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Quello che sappiamo per certo è che la sua arma preferita era l’ ascia lunga o l’ ascia danese . Infatti i Bizantini li chiamavano “barbari armati di ascia” . Usavano anche spade e lance a doppio taglio accompagnate da scudi rotondi. La sua testa era protetta da un elmo aperto con paranaso.